Au cœur du trafic de drogue au Mexique, l’État de Sinaloa, dans le nord-ouest du pays, l’admiration pour le roi capturé, Joaquin “El Chapo” Guzman, brûle vivement alors même que le gouvernement progresse dans la lutte contre la violence des cartels.

Devenu l’homme le plus recherché du Mexique, Guzman est passé de modestes origines à un procès devant un tribunal fédéral de New York, devant la perspective de passer ses dernières années derrière les barreaux après une carrière sans précédent qui l’a rendu sensationnel.

Dans son pays d’origine, le gouvernement affirme avoir contenu son cartel de Sinaloa, renforcé par des renforts militaires.

En 2018, première année complète depuis l’extradition de Guzman vers les États-Unis, la part de l’assassinat de Sinaloa au Mexique est tombée à son plus bas niveau depuis le début des records il y a plus de deux décennies, contrecarrant la tendance des meurtres record qui ont balayé le pays.

Pourtant, la méfiance à l’égard du gouvernement est profondément ancrée dans cette région agitée, divisée entre des villages de montagne inaccessibles et des plages ensoleillées, qui a produit la plupart des hauts capos du Mexique. Certains résidents affirment que le cartel lui-même a cherché à calmer la situation.

Culiacan, la capitale de l’Etat, où le luxe éblouissant côtoie une pauvreté extrême, le soutien à Guzman est important.

«Il fait ce que la police ne fait pas. Il protège le peuple », a déclaré le capo Antonio Pinzon, ouvrier agricole âgé de 45 ans qui se rendait en pèlerinage à la chapelle du bandit folklorique saint Malverde, Jésus.

En louant Guzman en le comparant à Malverde, personnage ressemblant à Robin Hood et vénéré par certains catholiques romains et trafiquants de drogue, Pinzon a parlé devant un nombre incalculable d’habitants de Sinaloa, ont déclaré des hommes politiques, des journalistes et des experts en sécurité.

Né dans un village montagnard pauvre de Sinaloa, où les passeurs ont cultivé de l’opium et de la marijuana depuis le début du XXe siècle, Guzman a commencé à gravir les échelons de la pègre mexicaine dans les années 1980, au moment de la chute des chevaucheurs royaux.

 

Capturé en 1993, Guzman sortit de prison huit ans plus tard et entreprit d’établir sa tenue à Sinaloa en tant que meilleur cartel du Mexique. En éliminant ses rivaux et en achetant des officiels, il s’est même fait une place sur la liste des riches de Forbes.

Les experts en sécurité disent que les milliards de dollars générés par le cartel lui confèrent un pouvoir que les autorités locales à court d’argent se méfient des défis à relever. Cet équilibre précaire a alimenté une perception généralisée de corruption politique.

Sans le consentement des capos, il était presque impossible de se faire élire dans certaines parties de Sinaloa, a déclaré à Reuters un haut responsable politique représentant l’État, qui a requis l’anonymat.

Cristobal Castaneda, ministre de la Sécurité publique de Sinaloa, a toutefois souligné que le gouvernement s’attaquait à tous les gangs avec la même détermination.

Alors que les meurtres au Mexique ont bondi d’un tiers à plus de 33 000 l’année dernière, ils ont reculé de près d’un cinquième à Sinaloa, pour atteindre 1 072, soit 3,2% du total, selon les données du ministère de l’Intérieur.

Une décennie plus tôt, alors que l’étoile de Guzman était en ascension, l’État en représentait près de 9%.

Castaneda s’est plaint de ce que des images de trafiquants dans des séries télévisées comme «Narcos» et «El Chapo» aient distrait les crimes de Guzman.

“Ils le font ressembler à Robin Hood”, a-t-il déclaré à Reuters. “Au lieu d’exalter les autorités, ils exaltent le criminel.”

 

‘PERSONNE MAGNIFIQUE’

Après plus d’une décennie de liberté, Guzman a finalement été rattrapé en 2014. Mais, dans un virage humiliant pour le gouvernement, il est sorti de sa cellule de prison par un tunnel long d’un kilomètre en juillet 2015. Il a été repris six mois plus tard.

Le Mexique l’a extradé en janvier 2017 et, depuis novembre, il est jugé à Brooklyn, accusé de trafic de cocaïne, d’héroïne et d’autres drogues aux États-Unis. Un verdict est attendu dans les prochains jours.

Des témoins ont affirmé qu’il avait dépensé des millions de dollars pour corrompre des fonctionnaires et avoir ordonné ou personnellement exécuté des meurtres de rivaux. Ses avocats de la défense disent que le véritable cerveau du cartel de Sinaloa est son associé Ismael “El Mayo” Zambada, et que Guzman, 61 ans, est un bouc émissaire.

Peu dans le conflit de Sinaloa, Guzman a joué un rôle de premier plan, mais l’influence de la Zambada est également largement reconnue.

“D’après ce que nous pouvons voir, c’est nous qui sommes responsables (Zambada)”, a déclaré Manuel Clouthier, originaire de Culiacan et ancien membre du Congrès fédéral indépendant. “Quand (Guzman) est tombé, rien n’a changé, car la tête n’est pas tombée.”

Depuis l’arrestation de Guzman, la Zambada a progressivement consolidé le pouvoir du cartel, a déclaré Mike Vigil, ancien chef des opérations internationales à la US Drug Enforcement Administration.

La diversification dans d’autres activités criminelles, la demande pour de nouvelles drogues et les coups portés à son principal rival, le cartel Jalisco New Generation, ont permis au gang de développer son activité d’environ 15 à 20%, estime Vigil.

La Zambada a également mis un frein à la violence, a déclaré un libraire près de la cathédrale de Culiacan, nommé Ismael, qui avait parlé avec nostalgie de Guzman.

«Nous savons qu’il est impliqué dans une mauvaise affaire. Mais lui-même est une personne magnifique », a-t-il déclaré. “Quel dommage qu’il ne puisse pas s’échapper des États-Unis.”

Business comme d’habitude

Castaneda a déclaré que Sinaloa avait “idéalement” besoin de 9 000 policiers pour garantir le maintien de l’ordre, soit plus du double de son bilan actuel. Mais il a ajouté que les narcos sont également devenus plus discrets depuis l’âge de gloire de Guzman.

«Ils utilisent des voitures compactes maintenant. Ils ne sont pas si ostentatoires », a-t-il déclaré. «Cela a évolué. C’est muté. “

Au cimetière des Jardines del Humaya, où des têtes de pont tombées sont enterrées dans des tombes pharaoniques, les travailleurs ont déclaré que l’absence de Guzman n’avait pas nui au travail.

«Nous avons beaucoup de travail», a déclaré le menuisier Santiago Rojo en finissant un mausolée climatisé de deux étages avec un escalier en marbre, une salle de bains et un écran de télévision.

Estimant que jusqu’à 40% de l’économie de Culiacan reposait sur des fonds illicites, l’ex-législateur Clouthier a déclaré que le cartel de Sinaloa était devenu un expert du blanchiment d’argent par des voies légitimes.

Mais les espèces d’origine incertaine circulent librement. Sous des parasols colorés dans la région de Mercadito au centre-ville de Culiacan, des dizaines de vendeurs, principalement des femmes, achètent et vendent des dollars inférieurs aux taux du marché – une pratique largement reconnue pour faciliter le blanchiment d’argent.

Des raids périodiques ont été organisés, mais un marchand ambulant, nommé Juan, a estimé que le nombre de postes de vente avait doublé au cours des trois dernières années.

 

Ici aussi, l’ombre de Guzman est grande.

Avant de devenir elle-même un trafiquant de drogue, le protagoniste du roman La Reina del Sur (La reine du Sud) de l’écrivain espagnol Arturo Perez Reverte a vendu des dollars au même endroit.

Le livre est devenu une émission de télévision à succès et sa star, Kate del Castillo, a fait la une des journaux après qu’elle ait découvert qu’elle et l’acteur américain Sean Penn avaient visité El Chapo alors qu’il se cachait. Les DVD de la série ont été trouvés dans la dernière cachette de Guzman.