Mars Express, une mission d’exploration spatiale lancée par l’Agence spatiale européenne avec l’aide de la Russie en 2003, avait précédemment dévoilé des images montrant «des signes évidents de traçage de l’activité de l’eau sur la surface martienne».

Dans une étude publiée dans le Journal of Geophysical Research: Planets , les chercheurs de Mars Express ont exploré 24 cratères profonds et confinés dans l’hémisphère nord de Mars. voisin plus rouge.

On pense que ces réservoirs d’eau souterrains sont d’anciens lacs contenant des minéraux essentiels qui jouent un rôle crucial dans la vie.

Chacun des cratères descend à environ 4 000 mètres sous le «niveau de la mer» martien, et de nombreuses caractéristiques observées à des profondeurs allant de 4 000 à 4 500 mètres suggèrent qu’il y a de l’eau, avec des preuves de bassins et de flux qui ont changé au fil du temps.

Selon les scientifiques, cela comprend les canaux et les vallées, ainsi que les dépôts de sédiments en forme d’éventail.

«Début Mars était un monde aquatique, mais le climat de la planète ayant changé, cette eau s’est retirée sous la surface pour former des piscines et des« eaux souterraines ». Nous avons tracé cette eau dans notre étude, son ampleur et son rôle faisant l’objet de débats, et nous avons découvert la première preuve géologique d’un système d’eaux souterraines couvrant toute la planète », a déclaré l’auteur principal Francesco Salese de l’Université d’Utrecht aux Pays-Bas.

Les chercheurs pensent que cette découverte pourrait indiquer qu’il y avait un océan martien il y a trois ou quatre milliards d’années.

«Nous pensons que cet océan pourrait s’être connecté à un système de lacs souterrains s’étendant sur toute la planète. Ces lacs auraient existé il y a environ 3,5 milliards d’années et pourraient donc être des contemporains d’un océan martien », a co-écrit Gian Gabriele Ori, directeur de l’École internationale de recherche en sciences planétaires de l’Université d’Annunzio, Italie.

Dans 5 des 24 cratères, les scientifiques ont détecté un ensemble d’argiles, de carbonates et de silicates, étroitement liés à l’émergence de la vie sur Terre.

«Des découvertes comme celle-ci sont extrêmement importantes. ils nous aident à identifier les régions de Mars les plus prometteuses pour retrouver les signes de la vie passée. Il est particulièrement intéressant de constater qu’une mission aussi fructueuse sur la planète rouge, Mars Express, aide désormais les futures missions telles que ExoMars à explorer la planète d’une manière différente. C’est un excellent exemple de collaboration réussie de missions », a déclaré Dmitri Titov, scientifique du projet Mars Express de l’ESA,.

ExoMars, une mission conjointe de l’Agence spatiale européenne et de la société spatiale russe Roscosmos, cherche à trouver des preuves de la vie sur Mars.